Proteger a ancianos indocumentados depende de legisladores estatales y locales, abogan defensores ante paralización del Congreso

Janeth Vásquez, a la izquierda, abraza a su madre, Verónica Ortega, afuera de su casa en el suburbio de Maywood, el domingo 27 de marzo de 2022. Gracias a Janeth Vásquez, beneficiaria de DACA, sus padres pudieron comprar su propia casa en Maywood. (Antonio Perez/ Chicago Tribune)

Nota de los editores: El Chicago Tribune e Injustice Watch se unieron para informar sobre los desafíos que enfrenta la población indocumentada de edad avanzada de Illinois. Esta es la última entrega de una serie de cuatro partes centrada en el acceso a la atención médica y la vivienda. 

Hace mucho tiempo, Verónica Ortega perdió la esperanza de que llegaría una reforma migratoria federal y allanaría el camino a la ciudadanía para ella y su esposo.

Ortega, de 51 años, emigró al área de Chicago desde México hace más de dos décadas con su esposo, Alfonso Vázquez, y sus hijos, Janeth y Omar. En 2012, sus hijos obtuvieron protecciones contra la deportación y permisos de trabajo bajo el programa de Acción Diferida para los Llegados en la Infancia (DACA).

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Pero ella y su esposo no tienen tales protecciones. Ambos trabajan en fábricas en los suburbios del oeste y trabajan en conjunto más de 100 horas a la semana. La pareja comparte una casa estilo rancho de una sola planta en Maywood con su hija y su yerno. A pesar de pagar impuestos que ayudan a financiar programas como Medicare y el Seguro Social, Ortega y Vázquez saben que nunca podrán acceder a sus beneficios y dudan que los legisladores federales hagan algo para mejorar su situación.

“Para ser honesto, nunca tuve la esperanza de que hubiera una reforma migratoria para ayudarnos. Cada vez que se menciona, me recuerdo a mí misma que todo es política, que nos usan para promover su agenda pero nunca tienen la intención de ayudarnos realmente”, comentó en español.

Muchos grupos de derechos de los inmigrantes esperaban que con un Congreso controlado por los demócratas, aunque por un margen mínimo, el presidente Joe Biden lograría una reforma migratoria integral en su primer mandato. Pero esas esperanzas también se han desvanecido.

Mientras tanto, los inmigrantes indocumentados como Ortega y su esposo están envejeciendo sin la promesa de una red de seguridad social que los cubra. Los activistas por los derechos de los inmigrantes dicen que depende de los legisladores estatales y locales protegerlos de convertirse en indigentes en su vejez.

Illinois es el hogar de casi 200,000 inmigrantes indocumentados de 35 a 54 años, según datos del censo analizados por el Instituto de Política Migratoria. A nivel nacional, alrededor de 1 millón de inmigrantes indocumentados cumplirán 65 años para el 2030, y para el 2040, ese número se duplicará con creces si el Congreso no les brinda un camino viable hacia la ciudadanía, según un artículo reciente en Journals of Gerontology.

Eso significa que cada año durante las próximas décadas, miles de personas de edad avanzada indocumentadas más trabajarán incansablemente sin poder jubilarse; en necesidad desesperada de atención médica inmediata y a largo plazo; y buscando frenéticamente viviendas seguras y asequibles.

Los defensores dicen que los legisladores de Illinois deberían crear programas de bienestar financiados por el estado para adultos mayores indocumentados que igualen a los que ya existen para los ciudadanos, como cupones de alimentos y seguro de desempleo. Illinois ha adoptado un enfoque similar con un nuevo programa de atención médica para adultos inmigrantes de bajos ingresos que no son elegibles para el Medicaid tradicional.

Los legisladores también deberían proporcionar más fondos a los grupos comunitarios y organizaciones de asistencia legal para atender a las personas mayores indocumentadas, y garantizar que todos los programas sociales financiados localmente estén explícitamente abiertos para ellos, indican los defensores.

Hacerlo no será barato y probablemente provocaría una reacción violenta inmediata de los republicanos y los demócratas conservadores, dijeron expertos en políticas.

Pero ignorar la difícil situación de las personas mayores indocumentadas sería un fracaso moral, dijo la representante estatal Delia Ramírez, demócrata que representa al oeste de Chicago y la defensora más abierta de los adultos mayores indocumentados en Springfield. “Nos llamamos a nosotros mismos uno de los estados más acogedores para los inmigrantes en el país, y poder cubrir las necesidades básicas de las personas mayores indocumentadas debería ser necesario para que nos llamemos así”, afirmó.

¿La ayuda viene de Springfield?

A medida que concluye la sesión legislativa de primavera en Springfield esta semana, los legisladores estatales están considerando una nueva legislación que brindaría beneficios tangibles para los adultos mayores indocumentados, pero los defensores dicen que el estado podría ir aún más lejos.

Uno de los proyectos de ley que podría someterse a votación esta semana es una expansión del Crédito Tributario por Ingreso del Trabajo del estado. Actualmente, el programa beneficia solo a los residentes que obtienen un crédito fiscal federal sobre la renta: personas de bajos ingresos con un número de Seguro Social y dependientes. La expansión incluiría a los contribuyentes de 65 años o más, independientemente de si tienen ingresos o dependientes. También incluiría a los inmigrantes indocumentados que declaran impuestos con un Número de Identificación Personal del Contribuyente.

Los defensores de los derechos de los inmigrantes también están presionando a los legisladores estatales para que amplíen el Programa de Apoyo a las Familias Inmigrantes. Lanzado en 2020, el programa proporciona subvenciones en efectivo únicas de hasta $2,000 a inmigrantes indocumentados de bajos ingresos y sus familias que no fueron elegibles para la asistencia federal de COVID-19.

El programa ya ha distribuido más de $36 millones a más de 20,000 familias inmigrantes. Casi 700 hogares cuyo solicitante principal tenía al menos 60 años recibieron subvenciones a través del programa, según Brandon Lee, portavoz de la Coalición de Illinois por los Derechos de los Inmigrantes y Refugiados. ICIRR, que distribuye los fondos estatales a través de sus socios de coalición, está solicitando al estado otros $32.5 millones para distribuir en el año fiscal 2023.

Los defensores también quieren que los legisladores amplíen el programa de Acceso a la Justicia de Illinois. El programa comenzó en 2020 y proporciona fondos para grupos de asistencia legal para representar a inmigrantes en procesos de deportación o que están tratando de legalizar su estatus pero no pueden pagar un abogado. Ya se han asignado alrededor de $7 millones para el programa y los defensores están pidiendo a la legislatura estatal que asigne $20 millones más.

Hasta ahora, el programa ha financiado más de 4800 evaluaciones legales y alrededor de 1900 casos abiertos, según Erendira Rendón, vicepresidenta de defensa de los inmigrantes en The Resurrection Project, una organización sin fines de lucro con sede en Pilsen que administra la mayor parte de los fondos del programa destinados al alivio de la inmigración.

Rendon dijo que muchos indocumentados en Illinois batallan para arreglar su estatus debido a los altos costos de contratar a un abogado y pasar por el proceso. Pero los legisladores deberían poner a disposición tantos programas estatales y locales como sea posible, incluso para aquellos que no pueden hacerlo, dijo.

“Necesitamos que la ciudad, el estado, el condado piensen en cómo eliminamos el estatus migratorio como una barrera para los programas que tenemos”, dijo. “¿Y luego, cómo nos aseguramos de que los inmigrantes indocumentados tengan la representación legal que necesitan?”

Pero los defensores dijeron que los gobiernos estatales y locales podrían ir aún más lejos para proteger a las personas de edad avanzada indocumentadas.

Trinh Phan, abogada principal de Justice in Aging, una organización nacional de defensa con sede en Oakland, California, que trabaja para acabar con la pobreza de las personas mayores, dijo que una de las principales necesidades es la seguridad alimentaria.

Los adultos sin un número de Seguro Social no son elegibles para los programas de cupones de alimentos estatales ni federales. Phan dijo que Illinois podría emular lo que se ha hecho en California, donde el sistema universitario del estado desarrolló un fondo de subvenciones para estudiantes que no son elegibles para los cupones de alimentos tradicionales. Los legisladores también están desarrollando un programa de ayuda alimentaria para adultos indocumentados en todo el estado.

Otra idea es que Illinois cree un fondo de seguro de desempleo para los trabajadores indocumentados, que no pueden reclamar los beneficios tradicionales por desempleo o el seguro por discapacidad. Los legisladores de Nueva York están debatiendo actualmente una propuesta similar.

Los legisladores de Illinois también deberían buscar replicar los beneficios del Seguro Social para las personas mayores indocumentadas, dicen los defensores. Una idea es crear un programa de ingreso básico universal que proporcionaría a las personas mayores un estipendio mensual para el alquiler, los servicios públicos y otras necesidades, dijo Fred Tsao, asesor principal de políticas de ICIRR.

“La gente debería tener algún nivel de apoyo básico, independientemente de su estado, de dónde sean, de quiénes sean”, dijo Tsao. “Es una cuestión de sustento básico”.

Tanto Chicago como el condado de Cook están implementando programas piloto de ingresos básicos universales, y Chicago abrirá solicitudes en abril para hasta 5,000 beneficiarios, independientemente de su estado migratorio. Los detalles sobre la elegibilidad y la inscripción para el programa del condado de Cook aún no se han publicado. Ambos programas prometen ser dos de los programas de ingreso básico universal más grandes del país, pero cubrirían sólo una pequeña fracción de los residentes de bajos ingresos.

Resiliencia comunitaria

Glo Choi, un líder comunitario indocumentado y organizador del Centro HANA, habla frente a otros activistas el lunes 28 de febrero de 2022 en una conferencia de prensa, para lanzar el proyecto de ley Healthy Illinois For All en Community First Medical Center. El proyecto de ley proporcionaría cobertura de salud asequible a inmigrantes de bajos ingresos sin seguro, incluidos adultos indocumentados y residentes permanentes legales.(Brian Cassella/Chicago Tribune)

Es fundamental tejer una red de seguridad social para los adultos mayores indocumentados a nivel estatal, pero no compensa la falta de acción federal sobre la reforma migratoria, dicen los defensores.

Y aunque algunos miembros del Congreso prometen brindar más ayuda a los jóvenes inmigrantes indocumentados, llamados “Dreamers”, los defensores dicen que no deberían dejar atrás a los adultos mayores indocumentados.

Glo Choi, de 30 años, hijo de una pareja coreana de edad avanzada que llegó al área de Chicago en 1996 y se quedó más tiempo de lo previsto en sus visas, se convirtió en un organizador comunitario después de vivir en las sombras y sentirse frustrado durante muchos años.

“Estas son las mismas experiencias que sentí de aislamiento y desesperanza, de vivir todos los días para olvidarme de mis problemas, porque aparentemente son demasiado insuperables”, comentó Choi. “Este tipo de sentimientos me ahogaron durante mucho tiempo”.

Choi encontró sentido y paz en HANA Center, una organización de Albany Park que sirve a las comunidades de inmigrantes multiétnicos y coreano-estadounidenses a través de varios servicios sociales, después de que su madre se enterara a través de la iglesia a la que asistían.

Ahora Choi se desempeña como director de inmigración, vivienda y servicios legales de la organización. Dijo que está haciendo el trabajo pensando en sus padres.

Su madre ahora tiene 67 años y su padre 65. Inicialmente trataron de ajustar su estatus, dijo Choi, pero “fue realmente difícil. A mi familia se le hicieron muchas promesas incumplidas”.

Eventualmente se dieron por vencidos, pero en 2012, Choi se convirtió en beneficiario de DACA y cuando se convirtió en organizador comunitario, también se comprometió a ayudar a personas como sus padres a encontrar algo de consuelo y paz. Aunque uno de cada siete miembros de la comunidad asiática es indocumentado en el área de Chicago, pocos son abiertos al respecto, por temor a los prejuicios y evitan la atención no deseada, dijo Choi.

Sus padres están entre ellos. Prefieren trabajar en silencio y, a menudo, no preguntan o no pueden encontrar ayuda, dijo.

Choi trata de alentar a sus padres a que se mantengan positivos, como lo hace con los miembros de la comunidad con los que trabaja. A través de su trabajo, les recuerda su valor e importancia en el país y en el movimiento hacia una vida digna sin importar su estatus migratorio.

“El papel que desempeñamos en la comunidad es entender la amplitud de las experiencias, para que podamos hacer un cambio. Y creo que eso es lo que me impulsa, que el cambio es posible”, dijo. “Ese cambio sólo puede venir con nuestra opinión, responsabilizando a nuestros legisladores, haciéndoles saber que esta es la experiencia de sus electores, ya sea aquí mismo en nuestro condado, nuestro estado o nuestros distritos federales, que esto es una realidad”.